• Thứ Bảy, 21/03/2009 06:18 (GMT+7)

    Nhìn lại dòng game FPS Unreal Tournament

    Lịch sử của dòng game Unreal không chỉ thú vị ở khía cạnh những cải tiến trong hơn một thập kỷ qua, mà còn cho thấy dòng game này gắn liền với một trong những câu chuyện thành công nhất về một hãng phát triển game chuyên về công nghệ phát triển engine...

    Với việc phiên bản mới nhất Unreal Tournament 3 phát hành trên hệ Xbox 360 vào năm ngoái, dòng game bắn súng mạng nổi tiếng của Epic Games đã phát hành đến 8 phiên bản khác nhau trên nhiều hệ máy kể từ bản đầu tiên mang tên Unreal xuất hiện năm 1998. Lịch sử của dòng game Unreal không chỉ thú vị ở khía cạnh những cải tiến trong hơn một thập kỷ qua, mà còn cho thấy dòng game này gắn liền với một trong những câu chuyện thành công nhất về một hãng phát triển game chuyên về công nghệ phát triển engine, Epic Games. Hãy cùng lần theo sự phát triển của dòng Unreal từ trước đến nay, cùng với bộ engine Unreal nổi tiếng đi kèm trong từng giai đoạn lịch sử của dòng game này.

    Trước khi Epic Games có được danh tiếng như hôm nay, những "cựu binh" ở hãng này như Tim Sweeney, Mark Rein, Cliff Bleszinski đã từng phát triển và phát hành những tựa game dưới dạng phần mềm chia sẻ mà hiếm ai trong chúng ta từng thử qua như Jill of the Jungle, Epic Pinball và Jazz Jackrabbit. Từ giữa thập kỷ 90, Tim Sweeney, hiện là giám đốc điều hành kiêm đồng sáng lập Epic Games, đã bắt đầu lên kế hoạch phát triển công ty game của mình từ trong ga-ra gia đình. Ba năm sau, phiên bản Unreal đầu tiên được phát hành, với phong cách bắn súng 3D nhịp độ cao và là một trong những đối thủ nặng kí của dòng game Doom (thuộc id Software) ở thể loại bắn súng góc nhìn thứ nhất (FPS).

    “Chú bé” FPS hạt tiêu

    Trước thời điểm năm 1998, id Software được xem là hãng thiết kế game FPS xuất sắc nhất với những tựa game đỉnh cao như Doom, Wolfenstein 3D và Quake. Phiên bản Quake II của id phát hành năm 1997 cũng là tựa game FPS đầu tiên đưa ra ý tưởng chơi Deathmatch. Tuy nhiên, id Software đã không còn là độc tôn thống lĩnh thị trường FPS từ năm 1998, thời điểm tựa game Unreal đầu tiên ra đời. Unreal và bộ engine cùng tên đã thể hiện những gì tuyệt vời nhất mà công nghệ đồ họa 3D có thể làm được vào thời điểm đó, ứng dụng hiệu ứng đa nền (texture) thể hiện độ chi tiết môi trường cao hơn hẳn Quake II, những cải tiến ở màn chơi ngoại cảnh và nâng cấp kỹ thuật ánh sáng. Đó là chưa kể đến việc tích hợp một trình biên tập bản đồ (map editor) mang tên UnrealEd, cho phép người chơi sáng tạo những màn chơi mới để tiếp tục trải nghiệm. Năm 1999, đối thủ của Epic Games là id Software cũng tung ra bản tiếp theo của dòng Quake với phiên bản Quake 3 Arenas, cũng chú trọng nhiều đến yếu tố đa người chơi hơn là mục chơi đơn truyền thống. Không muốn bị bỏ lại phía sau trong cuộc đua tiến đến ngôi vị "ông hoàng FPS", Epic Games tiếp tục phối hợp với Digital Extremes để thực hiện Unreal Tournament, tựa game dựa trên engine Unreal của bản trước nhưng được chỉnh sửa và nâng cấp cho phù hợp với phong cách đa người chơi (multiplayer) mới.

    Điều thú vị là Unreal Tournament và Quake 3 Arenas chỉ phát hành cách nhau chưa đầy 2 tuần, và lại càng hấp dẫn hơn khi đây là cuộc "so găng" giữa một dòng game chỉ mới hơn 1 năm tuổi với một "đại gia" FPS đã có nền tảng lâu đời. Tuy có đồ họa nhỉnh hơn so với Unreal Tournament, Quake 3 Arenas lại mất điểm ở mục chơi mạng và tích hợp bot (đấu thủ AI do máy điều khiển), hai hạng mục quan trọng để đánh giá một game FPS chuyên về multiplayer. Đó là chưa kể đến tính năng bắn thứ hai (alternate fire) của các vũ khí trong Unreal Tournament, vốn góp phần đa dạng hóa những trải nghiệm hành động và chiến thuật cho người chơi. Đây cũng là tính năng đặc trưng của dòng Unreal Tournament, tạo nên sự độc đáo so với những tựa game FPS khác trên thị trường vào thời điểm đó.

    Bên cạnh việc thiết kế engine có tính tương thích cao, Epic Games hiểu rằng sự sống còn của Unreal Tournament sẽ phụ thuộc khá nhiều vào cộng đồng người chơi, do đó hãng không chỉ cho phép game thủ thực hiện những bản "mod" (bản chỉnh sửa từ game gốc) mà còn tổ chức những cuộc thi thiết kế màn chơi dành cho cộng đồng. Với việc Quake 3 Arenas của id Software cũng hỗ trợ tính năng tạo những bản mod, cuộc cạnh tranh giữa hai hãng không chỉ nằm ở tựa game của hãng nào hay hơn, mà còn phụ thuộc vào engine của hãng nào được thiết kế thân thiện và có tính tùy biến, sáng tạo cao hơn.

    Đến năm 2002, tựa game thứ hai thuộc dòng Unreal Tournament xuất hiện với cái tên Unreal Tournament 2003. Lần ra mắt này tựa game của Epic Games không có dịp đối mặt với phiên bản Quake nào, ngoại trừ một tựa game khác mang tên Return to Castle Wolfentstein của id Software nhưng được phát hành trước đó khá lâu. Thế chỗ cho id Software và Quake là những đối thủ nặng kí khác dành cho Epic Games, đó là Halo của Bungie và đặc biệt là Battlefield 1942 của hãng game Thụy Điển DICE, vốn nổi tiếng với việc thiết kế bản đồ qui mô lớn và những trận đụng độ hoành tráng hơn hẳn các tựa game FPS phát hành trước đó. Do tính chất FPS theo phong cách nhịp độ cao, Unreal Tournament 2003 không đưa vào khẩu súng bắn tỉa trong hệ thống vũ khí, vốn tạo không ít lời phàn nàn từ những game thủ chuyên "camping". Sau phiên bản gây thất vọng mang tên Unreal II: The Awakening do Legend Entertainment phát triển và Atari phát hành, Epic Games quay lại dòng game "con cưng" với phiên bản mới Unreal Tournament 2004 vốn khắc phục được hàng loạt vấn đề của bản cũ và đưa dòng game vào đúng quỹ đạo thành công vốn có.

    Công nghệ lõi trước tiên

    Như đề cập ở trên, bất cứ thành công nào của tựa game Unreal đều được khởi đầu từ bộ engine cùng tên mạnh mẽ và có độ tùy biến cao. Bộ engine Unreal 2.0 là yếu tố công nghệ then chốt phía sau thành công của hai phiên bản Unreal Tournament 2003 và 2004. Ngoài ra, engine này cũng bắt đầu được những hãng khác mua bản quyền để phát triển những tựa game, trong đó nổi bật là Magic the Gathering: Battleground, Dues Ex: Invisible War, Star Wars: Republic Commando, Tom Clancys Splinter Cell và Brothers in Arms. Năm 2005, sau khi cập nhật lên phiên bản Unreal 2.5, engine này còn ứng dụng cho các phiên bản console của dòng Unreal Tournament như Unreal Championship 2: The Liandri Conflict trên hệ máy Xbox. Phiên bản đầu tiên của Unreal Championship được xem là bản "port" của Unreal Tournament 2003 cho hệ Xbox và cũng hỗ trợ tính năng chơi online qua Xbox Live. Một trong những bổ sung đáng giá của Unreal Championship là cho phép sử dụng vũ khí cận chiến (melee) và góc nhìn thứ ba. Tuy nhiên, Unreal Championship 2 bị bỏ lại phía sau bởi những tựa game được quảng bá hoành tráng hơn như Halo 2, Battlefield 2 và Star Wars: Battlefront. Thời điểm phát hành cũng không thích hợp lắm - Xbox đã đến giai đoạn cuối của vòng đời sản phẩm và chỉ còn 6 tháng nữa hệ máy tiếp theo Xbox 360 ra đời.

    Unreal Tournament 3 ứng dụng engine mới nhất Unreal 3 được phát hành đầu tiên trên hệ PC vào năm 2007 và lên thềm Xbox 360 vào năm 2008. Trước đó, Epic Games cũng đã đạt được thành công vang dội với Gears of War, tựa game hành động ứng dụng engine Unreal 3 dành cho Xbox 360. Unreal Tournament 3 cũng được fan của dòng game đón nhận tích cực, nhất là yếu tố công nghệ đồ họa cực kì công phu và chân thực. Không những thế, engine Unreal 3 còn nổi tiếng qua việc hàng loạt hãng game lớn quyết định mua lại bản quyền sử dụng cũng như thỏa thuận để được sự hỗ trợ cao nhất từ engine này, như Sony với hệ máy PS3. Về tính phổ dụng, engine Unreal 3 cũng vượt qua engine TECH của id Software hay CryEngine của Crytek. Đây là một thành công mang tính nền tảng công nghệ khá lớn của Epic Games.

    Trong vòng vài năm nữa, chắc hẳn chúng ta sẽ chứng kiến tiếp những tựa game Unreal Tournament với sự ra đời của engine Unreal 4, điều mà Epic Games đã tuyên bố "lấp lửng" nhiều lần tại các hội nghị và triển lãm game. Với tiêu chí công nghệ đi đầu, những tựa game Unreal Tournament tiếp theo hay những game ứng dụng engine Unreal thế hệ mới sẽ lại là "quái vật đồ họa" bên cạnh lối chơi hành động bắn súng nhịp độ cao lôi cuốn truyền thống.

    Đối với đa số hãng phát triển, những ý tưởng tạo nên trò chơi như phong cách thiết kế, gameplay, bối cảnh, nhân vật... thường song hành hoặc đi truớc việc ứng dụng engine cũng như các yếu tố công nghệ khác để phát triển trò chơi. Tuy nhiên, ở Epic Games, hãng vẫn giữ vững tiêu chí "core technology", công nghệ đi đầu và những tựa game theo sau sẽ bám sát và khai thác những nền tảng đó. Được thành lập từ năm 1991, Epic Games nổi tiếng qua những dòng game hành động bắn súng như Unreal trên PC và Gears of War trên Xbox 360, nhưng hãng vẫn được biết đến nhiều nhất qua việc đứng sau thành công của những thế hệ engine Unreal, một trong những dòng engine phát triển game phổ biến và tương thích với nhiều thể loại game nhất hiện nay.

    Bên cạnh những trò chơi "gà nhà”, phiên bản mới nhất engine Unreal 3 còn được ứng dụng trong hàng loạt những tựa game của những hãng ký kết thỏa thuận sử dụng khác với Epic Games như Mirrors Edge của EA DICE, BioShock của 2K, Mass Effect của BioWare, Rainbow Six: Vegas của Ubisoft... Ngoài ra, một số tựa game online cũng được xây dựng dựa trên nền tảng phiên bản 3 của engine Unreal như Huxley của Webzen, DC Universe Online và The Agency của Sony, Global Agenda của Hi-Rez Studios và đặc biệt là tựa game MMORPG hứa hẹn bom tấn Blade and Soul của Ncsoft.

    Cẩm Tú

    ID: G0903_68